LES PLASTIFIANTS ET LE PVC SOUPLE

Les plastifiants sont utilisés depuis des milliers d'années afin de rendre les objets souples et flexibles. Dès le début de son évolution, l'homme a utilisé l'eau pour ramollir l'argile et des  huiles pour assouplir le goudron nécessaire à l’imperméabilisation des bateaux.

Les plastifiants modernes sont des liquides organiques incolores et inodores qui opèrent de la même façon tout en étant différents. Ils  ne peuvent en effet être considérés comme de simples additifs tels que les pigments ou les charges minérales et ils constituent une vaste gamme de molécules, issues de processus chimiques différents,  permettant d’une manière sûre et durable l’élaboration d'innombrables applications à hautes performances.

Large éventail et RENDEMENTS élévés  

Au cours des 60 dernières années, plus de 30 000 substances différentes ont été évaluées pour leurs propriétés plastifiantes. Seul un petit nombre d’entre elles - environ 50 – sont aujourd'hui utilisés commercialement en satisfaisant aux nécessités de performance, de prix et de disponibilité, tout en respectant les rigoureuses exigences sanitaires et environnementales qui sont imposées par le marché, les utilisateurs et les organismes de réglementation.  

Parmi les plastifiants les plus communs se trouvent des esters tels que les adipates, azélates, benzoates, citrates, cyclohexanoates, orthophtalates, sébaçates, téréphtalates et autres trimellitates. Ces esters sont produits par la réaction d'un alcool - comme, par exemple le butanol, le 2- éthylhexanol, l' isononanol, l'isodécanol ou le 2- propylheptanol - avec un acide comme l'anhydride phtalique, l'acide téréphtalique, l'acide adipique ou l'anhydride trimellitique pour ne nommer que quelques-unes des matières premières les plus communes.

 

De nombreuses applications – des tests approfondis

De nos jours, plus de 90 pour cent de tous les plastifiants consommés en Europe sont utilisés dans les applications de PVC souple.  Ils confèrent au PVC la souplesse et l'élasticité nécessaires pour de nombreuses applications très variées, notamment dans la construction (gainage de câbles électriques, membranes de toiture, sols et revêtements muraux), dans l'industrie automobile (garnitures, câbles, étanchéité des dessous de caisse de véhicules), meubles et articles en cuir artificiel. Les plastifiants sont des substances importantes qui transforment les propriétés physiques du PVC et d'autres polymères en créant des nouveaux champs d'applications flexibles et durables.

Etant donné la large utilisation de ces plastifiants, ils sont soumis à des tests extrêmement rigoureux afin de vérifier leur éventuel effet sur la santé et l’environnement. De ce fait, ils sont parmi les substances chimiques qui ont fait  l’objet des recherches les plus approfondies. En Europe, l'utilisation sûre des plastifiants est garantie par REACH, la réglementation la plus exhaustive au monde sur les produits chimiques. 

Marché européen et global

Les principaux plastifiants sont des produits chimiques de base produits en grand volume, nécessitant des décennies et des millions d'euros d'investissement en capital afin d’atteindre leur développement commercial actuel. Chaque année, environ 8.4 millions tonnes de plastifiants sont consommés mondialement, la  consommation européenne s’élevant à plus de 1,3 million de tonnes. Les orthophtalates sont les plastifiants les plus consommés sur le marché.

Le marché européen a rapidement évolué en réponse à la pression réglementaire. En Europe, les orthophtalates représentent la majorité du marché des plastifiants, suivis par les téréphtalates et les cyclohexanoates. D'autres plastifiants gagnent également des parts de marché.

Toutefois, le DEHP représente encore presque 40 pour cent de la consommation mondiale. Le dehp est encore largement produit et utilisé en chine, inde, et d'autres pays d'asie, au moyen-orient, en afrique et en amérique latine et peut donc de ce fait se retrouver dans les articles importés en Europe.